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Joyeux anniversaire laser ! Et la histoire continue

La Journée internationale de la Lumière est célébrée le 16 mai de chaque année. Le choix de cette date, qui nous concerne de près, n'est pas un hasard puisqu'il s'agit de l'anniversaire du premier laser fonctionnel, réalisé en 1960 par le physicien et ingénieur Theodore Maiman. Nous avons voulu célébrer à notre manière cet incroyable instrument en retraçant les étapes de son invention.

Le laser est une technologie fascinante et en constante évolution. Les étapes de cette incroyable invention, ainsi que la science nous l'enseigne souvent, ont été nombreuses et ont impliqué un grand nombre de scientifiques. Donnant parfois lieu à de curieuses cocasseries, mais aussi à de véritables contentieux en matière de brevets.
Revivons-les ensemble :

1917. Les origines
Albert Einstein fut le premier à théoriser la possibilité de stimuler des systèmes d'atomes ou de molécules excités par une interaction appropriée avec le rayonnement électromagnétique. Ce système avait pour fonction de produire davantage de rayonnement, amplifiant ainsi celui initialement envoyé au système.

Années 50 et 60. Du maser au laser
La notion d'émission stimulée demeura un intérêt essentiellement théorique jusqu'au début des années 50, lorsque les premiers masers furent conçus et réalisés. Le maser est un dispositif qui amplifie, par émission stimulée, les vibrations d'un système de molécules pour libérer de l'énergie sous forme de lumière et de chaleur.
Le premier maser fut construit en 1953 par Charles Hard Townes, J. P. Gordon et H. J. Zeiger, à l'université de Columbia. Le dispositif était en mesure d'émettre un rayonnement sous forme de micro-ondes, d'où les deux premières lettres de son acronyme (Microwave Amplifier), et ne pouvait délivrer qu'une puissance minimale, environ 10 nW.

Plus tard, ce fut au tour de Charles Townes et d'Arthur L. Schawlow de décrire le principe du maser optique, ou laser, actionné pour la première fois en 1960 par Theodore H. Maiman. Le 16 mai de la même année, dans les laboratoires Hughes Research à Malibu, Maiman fit en effet fonctionner un laser à l'état solide qui utilisait un cristal de rubis en mesure de produire un rayon rouge avec une longueur d'onde de 694 nm.

1964. Un laser récompensé d'un Nobel
En 1964, Nikolaj Basov et Aleksandr Prokhorov furent félicités, avec Charles Townes, par le prix Nobel de physique pour « leurs travaux fondamentaux dans le domaine de l'électronique quantique, qui ont conduit à la construction d'oscillateurs et d'amplificateurs basés sur le principe du maser-laser ».

1999-2022. Une aventure appelée ML Engraving
Il y aurait encore tant de choses à dire, mais avec un saut dans le temps digne d'un film, nous voilà en 1999 lorsque deux jeunes hommes de Bergame décident d'ouvrir une start-up pour appliquer la technologie laser aux moules.
Cette start-up compte aujourd'hui 65 salariés et 20 de ces lasers, de plus en plus perfectionnés, performants et fascinants.

Longue vie au laser !
23/05/2022
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